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Gettoni di Scienza

Francis Crick 2 - Watson e Crick

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di Marco Motta
La vita di Francis Crick è costellata di collaborazioni molto fertili. Sembra quasi che avesse sempre bisogno del confronto continuo con un partner per far fiorire le sue intuizioni. Sarà così negli anni ’60 con Sydney Brenner per il lungo e frustrante lavoro di decifrazione del codice genetico. Mentre negli ultimi anni di vita sarà il giovane neuroscienziato Christof Koch ad accompagnare Crick nei meandri del cervello alla ricerca della coscienza. Ma la scintilla più esplosiva è quella che scoppia alla fine del 1951 quando al Cavendish laboratory di Cambridge - dove Crick si era trasferito da un paio d’anni - arriva Jim Watson, un biologo originario di Chicago di appena 23 anni, con l’aria un po’ da Jerry Lewis, ma con in tasca già un dottorato. Nonostante la differenza d’età, l’intesa è immediata. 

Come dice Matt Ridley nella sua biografia di Crick, la loro è un’amicizia fraterna, in cui Watson interpreta la parte del fratello minore, ammirato ma allo stesso tempo competitivo. Si insegnano l’un l’altro tutto ciò che sanno, ed esplorano con mente aperta anche le congetture più ardite o strampalate. Watson diceva: “non ci spaventava minimamente essere del tutto franchi l'uno con l'altro, anche ai limiti della maleducazione”.

Il Cavendish laboratory è il tempio della fisica inglese, diretto da Lawrence Bragg, il fondatore della cristallografia a raggi X, la tecnica che si rivelerà fondamentale per ottenere immagini del DNA e provare a dedurne la struttura. Watson&Crick non dimostrano grandi doti di sperimentatori, sono anzi un po’ maldestri, Crick riesce pure ad allagare completamente un laboratorio. E soprattutto non dedicano grande impegno alle ricerche sulle proteine che sono state loro assegnate. Insomma, sono un po’ dei lavativi, ma molto svegli e piuttosto impertinenti. Di fronte all’ennesima critica tagliente che Francis Crick solleva sulle ricerche di altri colleghi, Bragg sbotta: “Crick, lei è un piantagrane!”.

Watson è arrivato dagli Stati Uniti con un chiodo fisso – qual è la struttura del DNA e come sono fatti i geni - e questo è il tema che riempie le loro giornate e le loro animate conversazioni. Alla metà del XX secolo gli scienziati hanno ancora le idee un po’ confuse: certo, si parlava già di geni, ma era un concetto totalmente astratto, nessuno aveva davvero idea di cosa fosse un gene. Alcuni pensavano fossero fatti di dna, altri di proteine, altri di un miscuglio delle due cose. E tantomeno era chiaro quale forma dovesse avere il DNA, anche se gli indizi puntavano su una forma elicoidale. 

Al King’s College di Londra Maurice Wilkins e Rosalind Franklin stanno lavorando da tempo per ottenere immagini a raggi X sempre più nitide del DNA. Watson&Crick sfrutteranno questi risultati con abilità, spregiudicatezza e uno sfrenato desiderio di arrivare primi, per costruire un primo modello della molecola della vita. E l’ingrediente determinante sarà la capacità unica di Francis Crick di visualizzare la soluzione dei problemi. 

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