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Gettoni di Scienza

Francis Crick 3 - La doppia elica

Francis Crick 3 - La doppia elica
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di Marco Motta
Il 28 febbraio del 1953 Watson&Crick andarono a pranzo come al solito al The Eagle, il loro pub preferito, frequentato anche da altri ricercatori del Cavendish. Ma quello non fu un giorno come gli altri. Davanti a una pinta di birra, Francis Crick annunciò a gran voce che avevano appena scoperto il segreto della vita, la struttura a doppia elica del DNA. Pochi giorni dopo scrisse al figlio Michael di 12 anni: “io e Jim crediamo di aver scoperto il meccanismo di riproduzione grazie al quale la vita crea la vita”. Capire quale forma avesse il DNA aveva spalancato a Watson&Crick le porte per la comprensione dei meccanismi dell’ereditarietà.

La scoperta verrà pubblicata sulle pagine di Nature il 25 aprile del 1953, con un’illustrazione della doppia elica fatta da Odile Speed, la moglie di Francis Crick. Ma se provaste a trovarne traccia nei giornali di quel periodo – tra la morte di Stalin, l’incoronazione di Elisabetta II, e la conquista della vetta dell’Everest – cerchereste invano. Una delle scoperte scientifiche più importanti di sempre passò praticamente sotto silenzio. 

Nei decenni successivi invece sono stati versati fiumi di inchiostro per ricostruire come avvenne la scoperta, i meriti di Watson e Crick, e di Maurice Wilkins che con loro condividerà il premio Nobél per la medicina nel 1962, nonché il ruolo per lungo tempo oscurato di Rosalind Franklin, che produsse l’immagine a raggi X da cui Watson&Crick intuirono com’era fatta la doppia elica. Le scoperte scientifiche emergono come risultato di un lavoro collettivo, anche se poi magari ne riconosciamo il merito solo a pochi scienziati. Come sottolinea Matt Ridley, nella sua biografia dedicata a Crick, in questa storia furono in molti a dare un contributo inestimabile, ma Crick e Watson ebbero la fortuna di porre la chiave di volta nell’arco. D’altronde lo stesso Francis Crick non si stancherà di ripetere: “piuttosto che credere che siano stati Watson e Crick a creare la struttura del DNA, evidenzierei che è stata la struttura a creare Watson e Crick”.

Francis Crick era stato un pioniere nell’intuire le caratteristiche di una proteina che si avvolge come una spirale. E anche se fu Watson ad insistere sulla forma a doppia elica del DNA, Crick aveva un talento innato nel mettere insieme i pezzi del puzzle. I suoi colleghi si affidavano perlopiù a laboriosi calcoli per dedurre la struttura di una proteina dalle immagini, lui invece aveva la capacità di vedere nella sua mente com’era strutturata la doppia elica e la disposizione nello spazio dei suoi componenti. 

Ancora oggi un’elica dorata alta un metro – forgiata nei laboratori Cavendish - campeggia sopra la porta d’ingresso della casa dove abitò la famiglia Crick in Portugal Place, 19 a Cambridge, mentre al pub The Eagle una targa ricorda: qui fu annunciato per la prima volta il segreto della vita. 

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