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Vera Rubin 4 - Il vero premio è scoprire qualcosa là fuori

Vera Rubin 4 - Il vero premio è scoprire qualcosa là fuori
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di Luca Tancredi Barone
Vera Rubin rimase a lavorare al Dipartimento di magnetismo terrestre della Carnegie Institution di Washington dal 1965 fino alla pensione, pochi anni prima di morire. Fu la prima donna a essere assunta come astronoma dalla Carnegie, anche se ricevette una decurtazione del 30% del suo stipendio perché chiese di poter essere a casa alle 15.30 ogni giorno per prendersi cura dei 4 figli che aveva avuto con Bob. Un’abitudine che avrebbe conservato per moltissimi anni, continuando il lavoro a casa dopo cena sul tavolo della cucina, come ricordano i figli.

Negli anni 70 e 80, osservando centinaia di galassie, Rubin aveva accumulato sempre più prove sull’esistenza della materia oscura. Ogni galassia a spirale, ogni galassia ellittica, ogni ammasso di galassie deve essere immerso in un invisibile alone di materia oscura, altrimenti è impossibile spiegare le osservazioni che Rubin e tutti gli altri astronomi continuavano ad ottenere e che immancabilmente confermavano le prime intuizioni di questa pioniera. “In molti all’inizio speravano che non ci fosse bisogno della materia oscura”, scrisse. “Non era un’idea che ci entusiasmasse. Ma credo che i dati osservativi erano tanto incontrovertibili che alla fine la maggior parte delle persone volenti o nolenti finirono per convincersi”. 

Oggi i modelli che maneggiano i cosmologi sul nostro universo parlano solo di un 5% di materia comune, formata da atomi, di un 27% di materia oscura, la cui natura è ancora misteriosa, e di ben 68% di una ancora più sfuggente: l’energia oscura.

Eppure, pur avendo ricevuto molti premi rinomati, tra cui la National Medal of Science degli Stati Uniti nel 1993, la medaglia d’oro della Royal Astronomical Society nel 1996 e persino di diventare, lei ebrea osservante, membro della Pontificia Accademia delle Scienze sempre nel 1996, Rubin non ricevette mai il Premio Nobel. Non era sola. Per 53 anni, fino al 2018, a nessuna donna è stato dato il Nobel della fisica. Nel suo caso, la scusa fu che la natura della materia oscura è ancora ignota. Eppure nel 2011, gli scopritori dell’energia oscura, altrettanto misteriosa, tre uomini, il Nobel lo ricevettero. 

Ma Vera Rubin diceva alle colleghe più giovani: “Non ti preoccupare dei premi e della fama, il vero premio è scoprire qualcosa di nuovo là fuori. E se gli astronomi continueranno a usare i miei dati per qualche anno, quello sarà davvero il mio premio più grande”.
 

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